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「Et cetera」
-2018年6月~12月

猫のようにしなやかに|1

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「あんた、動きが硬いね。」
 マダムに指摘されて、リザはきょとんとした。
「そうですか?」
「姿勢はいいよ。でももうちょっと女らしさを意識した方がよさそうだね。」
 普段から女らしさを極力排除するように努めていたリザは、その根本を否定されて戸惑った。
「軍は男社会ですから。」
「違う違う。男社会の中で、女らしさを消すことに関していえばあんたは満点。それは大事な武器。でもね、必要なときに女らしさを発揮できることも立派な武器。あんたはその点が不足してるみたいだね。」
 以前、親友のレベッカから同じような指摘を受けたことを思い出し、リザは素直に反省した。
「どうすればいいですか?」
「仕草、視線、表情やしゃべり方を気に掛けるだけでもずいぶん違うもんだよ。うちの女の子たち、よく見てごらん。」
 そう言ってマダムはニヤリと笑った。
「猫のようにしなやかに、強かになりなさい。それがあんた自身のためになるから。」

 最近、少尉の様子が違う。
 マスタングは少々気にかかっていた。
 仕事中は変わりない。てきぱきキビキビ。いつもの優秀なホークアイ少尉である。
 しかしたとえば午後の休憩に、コーヒーを持ってきた時。
「失礼します。コーヒーをお持ちしました。」
 3回ノック。ドアを開け、きりりと背筋を伸ばしたまま彼女はそう告げた。
 ここまではいつも通り。
 しかしその後「しまった」というように眉を寄せ、目を伏せたのをマスタングは見逃さなかった。
 少尉は小さく息を吐き、顔をあげた。
 その瞬間、空気が変わったような気がしてマスタングは戸惑った。
「どうぞ。熱いので気をつけてください。」
「あ、ああ。」
 その言い方も普段とは違うような気がする。
 いつもはもっと刺さるような鋭いキレがある。しかし今日はふわりと投げかけられたような感覚だった。
 彼女の顔を見ると、目が合った。
 いつもの鷹の目ではない。かつての少女時代を彷彿とさせるような、丸みを帯びた瞳にますますマスタングは動揺した。
 彼女はかすかに微笑み、柔らかく頭を下げると執務室を出て行った。
 猫のようにしなやかに。

「少尉が変なんだ。」
 突撃、東のマスタング訪問をしてきたヒューズ中佐の嫁自慢を遮って、マスタングはそう言った。
「ああ?何が?」
 嫁自慢を邪魔された不機嫌を隠そうともせず、ヒューズは眼鏡のブリッジを指で触った。
「わからん。よくわからんのだが・・・時々雰囲気が変わるんだ。」
「時々って?」
「昼休憩に入る前とか、おやつ休憩の時とか。・・・あと仕事終わり、かな。」
「仕事モードのオンとオフを使い分けてるだけじゃね?」
「そうなのか?いや、でもちょっと前までそんな感じじゃなかったのに。」
 釈然としない様子でマスタングが考え込んでいると、執務室のドアがノックされた。
「失礼します。ヒューズ中佐、お久しぶりです。」
「お、リザちゃん。久しぶり。」
 ヒューズの挨拶に軽く会釈だけで応え、彼女はマスタングとヒューズの前にコーヒーを置いた。
 その所作に、ヒューズは目を瞠った。
 なるほど、確かに前と違う。
 以前はもっと手早く給仕をしていた。丁寧ではあったが、若干の荒さもあった。
 今はその荒さが抜け、カップをテーブルに置いてから手を下げるまでの動作が柔らかい。
「なんかリザちゃん、かわいくなったね。」
 少しカマをかけてみた。彼女なら、こういうジョークにはかみつくように否定するはずだ。
「ご冗談を。」
 予想に反して、彼女はさらりとそれを躱した。
「・・・男でもできたんじゃね?」
 彼女が出て行ってから、ヒューズは親友に厳かにそう告げた。





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