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「Et cetera」
-2018年6月~12月

猫のようにしなやかに|4

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「もうあのお店行けません。」
 そう言って少尉はため息をついた。
「どうして?」
 マスタングは少尉に訊いた。
「恥ずかしくて。」
 少尉はマスタングを睨んだ。
「あなたのせいですよ。」
「痴話げんかに見えたかな。」
「言わないで下さい。」
 少尉はマスタングを肘で小突いた。
「大体なんであのお店に来たんですか?」
「君の大好きなレジーナさんに会いに行ったんだ。」
「レジーナ、って女性の名前でしょ。なんであのマスターをレジーナさんだなんて思ったんですか。」
「だってまさか猫とは思わないだろ。他に人もいなかったし。」
「レジーナさんがマスターだろうが猫だろうが、あなたには関係ないじゃないですか!」
「そうだけど。」
 関係ない、と突き放されて、マスタングはムッとした。
「君に男ができたんじゃないか、なんてヒューズが言うから心配になったんだ!」
 マスタングが大きな声を出すと、負けじと少尉も声を張り上げた。
「滅多に会わないヒューズ中佐が、私の男なんて知るわけないでしょ!」
「男の有無なんて知るわけないけど、君の雰囲気が変わったから気になったんだよ!女の雰囲気が変わったら、男の影響を考えるのは当然じゃないか!」
「雰囲気は!変えたんです!自ら自発的に!男は関係ありません!」
「男に関係なく自ら自発的に女が変わるわけあるか!」
「なんですか!その偏見は!」
 互いに怒鳴りあった後、2人は沈黙の中で睨み合った。
 先に目をそらしたのはマスタングの方だった。
 不機嫌なまま、すたすたと歩き出す。
 その2歩後ろを、少尉はドスドスと乱暴について歩いた。
「なんか理由でもあるのか?」
 マスタングは少尉に訊いた。
「なにがですか。」
 ぶっきらぼうに少尉は返した。
「自ら自発的に雰囲気を変えようと思った理由だよ。」
 マスタングが補足すると、少尉は肩をすくめた。
「マダムに忠告されたんです。女らしさを消すことも大事だけど、女らしさを利用することも大事だって。」
「マダムか。」
 チッという舌打ちは聞こえないふりをして、少尉は続けた。
「どうすればいいかやり方は教わったんですけど、どうしても自然にできないんです。どこかにお手本がないか探してて。それでレジーナさんを思い出したんですよ。」
「そこで猫がお手本になる君にびっくりだよ。」
マスタングは忌ま忌ましげに髪を乱した。

「とにかく司令部内で女らしさの練習は禁止」
 マスタングがそうきっぱりと言い渡すと、少尉は不服そうに口を尖らせた。
「なんでですか」
「軍は男社会だから」
 そう言われると反論できないらしく、少尉はふくれっ面で黙り込んだ。
「その代わり私の家で練習すればいい」
「中佐の家でですか?」
 少尉は嫌そうに顔をしかめた。
「不満そうだな。」
「だって疲れるんですよ。中佐の家でまで緊張してたら、私はいつリラックスすればいいんですか。」
 少尉の抗議に、ぴくりとマスタングの眉が上がった。
 頰が緩みそうになったことに気づかれないよう、慌てて唇を引き結ぶ。
 つまり君は私の家でリラックスしてるということか?
 喉まで出かけた言葉をなんとか飲み込んだ。
 多分彼女は、自分が何を言ってるのかまったくわかっていない。
「リラックスしててもできるようになればいいじゃないか。」
 動揺を隠すため、マスタングはぶっきらぼうにそう言った。
「簡単に言わないでください。」
 拗ねたようなその言い方がかわいくて、マスタングは今度は隠さずに笑った。
「まあ焦らず頑張りたまえよ。軍人らしくなるのだって士官学校で3年もしごかれるんだ。君もマダムに3年くらいしごかれればそれらしくふるまえるようになるかもな。」





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